Southern Alps

De bergen beginnen

De bergen beginnen richting de Pass

Arthurs Pass – het begin van onze rit door de zuidelijke alpen. We klimmen omhoog de bergen in, die nog wat dor en flets van kleur zijn, en spotten ons eerste meer. De oostkant van de alpen heeft het minste regen als gevolg van de wolken die tegen de westzijde van de bergen opstijgen en daar hun water laten vallen. Op de Pass beginnen we voorzichtig met een kleine wandeling van een uur naar een waterval 

– Devil Punchball Track. Mooi, maar met een half uur zijn we heen en terug. De volgende wandeling pakken we wat meer. Via Lake Tanner rijden we naar Greymouth, een oud (goud)mijn gebied. Het weer betrekt en de stad ziet er grauw, wat verlaten en weinig interessant uit. We stoppen toch maar niet en rijden door tot Lake Mahinapua (mooi!) en blijven slapen.

Fox Glacier – we trekken door, op naar de Frans Josef Glacier, de eerste van deze twee meest bekende gletsjers. De rit aan de westelijke kant is weer heel anders. We rijden door groene hooglanden die terecht aan de Franse Alpen doen denken en lager langs de bergen door dichte tropisch regenwoud-achtige stukken. Bij de Frans Josef Glacier verzamelen we informatie en na lang twijfelen boeken we een guided tour de Fox Glacier op voor de volgende dag. We rijden een stukje terug naar Okarito, aanbevolen door de Planet. Een afgelegen plaatsje aan zee, waar slechts een paar huizen staan en een campingground aan zee is. Wat ze vergeten te vertellen is dat het er stikt van de zandvlooien. Ondanks dat alleen de vrouwtjes bijten om aan hun proteine te komen worden we beiden flink gegrepen. Wat we nog niet weten is dat de we de rest van de week gek worden van de jeuk.

Fox glacier walk

Fox glacier walk

De volgende dag gaan we met onze guide, 10 mede-groepsgenoten en nog twee andere guided tours richting de Fox Glacier. Voor zoverre je in Nieuw Zeeland van massatoerisme kunt spreken is dat hier van toepassing. Op de glaciers kan gewandeld, geklommen en geabseiled worden. En natuurlijk niet te vergeten de helicopter vluchten. Het is maar net hoeveel je er voor neer wilt leggen, want zelfstandig mag je de gletsjer niet op.  We denken de vele toeristen voor ons gemak even weg, netals de zeurende gids die ons voor alle mogelijke gevaren continue waarschuwt. De wandeling omhoog langs het gesmolten gedeelte is indrukwekkend. We zien tot waar de gletsjer lag afgelopen jaren en hoe deze zich verder terugtrekt. Feitje: de gletsjer beweegt jaarlijks zo’n 100 m. en is daarmee de snelst verschuivende gletsjer van de wereld. Een aantal achtereenvolgende strenge winters of een el nino zou de gletsjer weer moeten doen groeien. Bij de gletsjer binden we een paar ijzers onder onze schoenen en sluiten aan bij de (wacht)rij omhoog. De guide houdt met een pikhouweel de voorgeprepareerde paden begaanbaar. Om de 2 dagen is er een andere route overigens, want na 2 dagen is de track kapot. Medewerkers van de tours zijn continu bezig nieuwe paden te hakken zodat de tourist op een ijstrap omhoog kan lopen. Na 10 meter omhoog getreuzeld te hebben en 1,5 uur verder is het avontuur over. De Gletsjer werkt als een enorme koelkast. Terwijl het deze dag wederom lekker zonnig is voel je de kou ervan afkomen. Dit merk je vooral als je van het pad de hoek omloopt richting de Gletsjer. Het is bijzonder om zo dicht op het ijs te staan, maar in deze uber toerist vorm niets voor ons. Maar er was geen andere mogelijkheid om op de gletsjes te komen.

Lake Hawea

Lake Hawea naast Lake Wanaka

Queenstown – we pakken de SH 6 gevolgd door SH 84 en stoppen in Wanaka. Wanaka is een klein en levendig plaatsje tussen de bergen aan een groot meer. Het is de hele dag al warm en we plonzen het meer in. Zeker een plekje om langer te blijven, maar dat doen we niet. Vanuit Wanaka pakken we de scenic route richting Arrowtown en eten daar een hapje. Arrowtown is een liefelijk, en beetje engels tuttig dorpje. We overnachten uiteindelijk in Queenstown aan Lake Wakatipu. Queenstown is een trekpleister voor allerlei outdoor actviteiten. Het is een wat grotere maar nog steeds charamante stad. We wandelen een stuk langs het meer en slenteren wat door het centrum. We vinden een chinese winkel dat sambal verkoopt, de zon schijnt, het is hier heerlijk, en we raken compleet verliefd op de Zuidelijke Alpen. Eind van de middag trekken we toch verder, weg van Queenstown, Wanaka, de meren, de groene heuvels…